Crostacei, polpi, pesci, rettili: esseri senzienti e coscienti – Ph. QuantaMagazine

Il 19 aprile è stata sottoscritta la Nuova Dichiarazione di New York sul riconoscimento della coscienza agli animali, che afferma che c’è “una possibilità realistica” che anche insetti, polpi, crostacei, pesci e altri animali sperimentino la coscienza:

“The New York Declaration on Animal Consciousness -April 19, 2024, New York University

Quali animali hanno la capacità di esperienza cosciente? Sebbene permanga molta incertezza, sono emersi alcuni punti di ampio consenso.
In primo luogo, esiste un forte sostegno scientifico per l’attribuzione dell’esperienza cosciente ad altri mammiferi e agli uccelli.
In secondo luogo, l’evidenza empirica indica almeno una possibilità realistica di esperienza cosciente in tutti i vertebrati (compresi rettili, anfibi e pesci) e in molti invertebrati (compresi, come minimo, molluschi cefalopodi, crostacei decapodi e insetti).
In terzo luogo, quando esiste una possibilità realistica di esperienza cosciente in un animale, è irresponsabile ignorare tale possibilità nelle decisioni che riguardano quell’animale. Dovremmo considerare i rischi per il benessere e utilizzare le prove per informare le nostre risposte a questi rischi”.

La nuova dichiarazione aggiorna il più recente sforzo per stabilire un consenso scientifico sulla coscienza animale. Nel 2012, i ricercatori hanno pubblicato la Dichiarazione di Cambridge sulla Coscienza, che ha affermato che una serie di animali non umani, inclusi ma non limitati a mammiferi e uccelli, hanno “la capacità di esibire comportamenti intenzionali” e che “gli esseri umani non sono unici nel possedere i substrati neurologici che generano coscienza”.

La Dichiarazione di quattro paragrafi di New York sulla Coscienza degli Animali è stata annunciata il 19 aprile, nel corso della conferenza “La scienza emergente della coscienza animale” tenutasi alla New York University. Guidata dal filosofo e scienziato cognitivo Kristin Andrews della York University in Ontario, dal filosofo e scienziato ambientale Jeff Sebo della New York University, e dal filosofo Jonathan Birch della London School of Economics and Political Science, la dichiarazione è stata finora firmata da 39 ricercatori, tra cui gli psicologi Nicola Clayton e Irene Pepperberg, i neuroscienziati Anil Seth e Christof Koch, lo zoologo Lars Chittka e il filosofo Peters ChittkaPeter Godfrey-Smith.

Negli ultimi decenni, si era raggiunto un ampio consenso tra gli scienziati sul fatto che animali simili a noi – le grandi scimmie antropomorfe, per esempio – hanno esperienza cosciente, anche se la loro coscienza differisce dalla nostra. Negli ultimi anni, tuttavia, i ricercatori hanno iniziato a riconoscere che la coscienza può anche essere diffusa tra gli animali che sono molto diversi da noi, compresi gli invertebrati con sistemi nervosi completamente diversi e molto più semplici. L’evidenza empirica indica almeno una possibilità realistica di esperienza cosciente in tutti i vertebrati (compresi tutti i rettili, gli anfibi e i pesci) e molti invertebrati (incluso, come minimo, molluschi cefalopodi, crostacei e insetti decapodi). Ispirata da recenti scoperte che descrivono comportamenti cognitivi complessi in questi e altri animali, la Dichiarazione rappresenta un nuovo consenso e suggerisce che i ricercatori potrebbero aver sopravvalutato il grado di complessità neurale richiesto per la coscienza.

La dichiarazione si concentra sul tipo di coscienza più basilare, noto come coscienza fenomenica. Se una creatura ha una coscienza fenomenale, allora è “come qualcosa” essere quella creatura – un’idea enunciata dal filosofo Thomas Nagel nel suo famoso saggio del 1974, “Cosa si prova ad esere un pipistrello?”. Anche se una creatura è molto diversa da noi, Nagel ha scritto: “fondamentalmente un organismo ha stati mentali coscienti se e solo se c’è qualcosa che è come essere quell’organismo. Possiamo chiamarlo il carattere soggettivo dell’esperienza”. Se una creatura è fenomenalmente cosciente, ha la capacità di sperimentare sentimenti come dolore o piacere o fame, ma non necessariamente stati mentali più complessi come l’auto-consapevolezza.

Mentre molti degli animali menzionati nella dichiarazione hanno cervelli e sistemi nervosi che sono molto diversi da quelli degli esseri umani, i ricercatori dicono che questo non deve essere una barriera alla coscienza. Ad esempio, il cervello di un’ape contiene solo circa un milione di neuroni, rispetto a circa 86 miliardi nel caso degli esseri umani. Ma ognuno di questi neuroni delle api può essere strutturalmente complesso come una quercia. La rete di connessioni che formano è anche incredibilmente densa, con ogni neurone che contatta forse 10.000 o 100.000 altri. Il sistema nervoso di un polpo, al contrario, è complesso in altri modi. La sua organizzazione è altamente distribuita piuttosto che centralizzata; un braccio reciso può esibire molti dei comportamenti dell’animale intatto.

Andrews ha osservato, per esempio, che anche una corteccia cerebrale – lo strato esterno del cervello dei mammiferi, che si ritiene svolga un ruolo nell’attenzione, nella percezione, nella memoria e in altri aspetti chiave della coscienza – potrebbe non essere necessaria per la coscienza fenomenica più semplice presa di mira nella dichiarazione. “C’è stato un grande dibattito sul fatto che i pesci siano coscienti, e molto di questo ha a che fare con loro privi delle strutture cerebrali che vediamo nei mammiferi”, ha detto. “Ma quando si guardano uccelli, rettili e anfibi, hanno strutture cerebrali molto diverse e diverse pressioni evolutive – eppure alcune di quelle strutture cerebrali, stiamo scoprendo, stanno facendo lo stesso tipo di lavoro che una corteccia cerebrale fa negli esseri umani”.

“Spero che la dichiarazione [stimoli] maggiore attenzione ai problemi della coscienza non umana e alle sfide etiche che accompagnano la possibilità di esperienze coscienti ben oltre l’umano”, ha scritto Seth, neuroscienziato presso l’Università del Sussex. “Spero che susciti discussioni, informi la politica e la pratica nel benessere degli animali e galvanizzi una comprensione e un apprezzamento che abbiamo molto più in comune con altri animali di quanto non facciamo con cose come il ChatGPT”.

La dichiarazione ha implicazioni per il trattamento degli animali, e in particolare per la prevenzione della sofferenza degli animali, Sebo ha osservato che l’attenzione dovrebbe andare oltre il dolore. Per gli animali in cattività, non è sufficiente evitare loro dolore e sofferenze del corpo, devono essere salvaguardati anche da sofferenze e disagi mentali: occorre fornire loro i tipi di arricchimento e opportunità che consentano loro di esprimere le proprie caratteristiche, esplorare i loro ambienti, impegnarsi in sistemi sociali ed essere il tipo di agenti complessi che sono.

Qui l’articolo originale di Dan Falk su Quanta Magazione del 19 aprile 2024

Qui il testo originale della nuova Dichiarazione di New York e l’elelnco dei firmatari.